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空気チャンネル

次の週末、あなたは森へ行きたくなる!~森林浴にまつわる5つのお話~


緑豊かな森の中、爽やかな空気を胸一杯に吸い込むと、心身ともにリフレッシュして、元気になるような気がします。そんな不思議な力を持つ森林浴。「空気チャンネル」では、森林浴パワーや森の空気について探るために、国立研究開発法人森林総合研究所(以下、森林総研)の大平辰朗農学博士にお話をうかがいました。「森林浴に行きたい!」と思ってしまう深いお話を、たくさん聞くことができました。

1.人は遺伝子で森林を求めている

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人類はおよそ500万年前に誕生したと考えられています。そのうち、都市で生活するようになったのは、せいぜい100~200年前のこと。まして高層マンションやビル街など、数十年の歴史しかありません。
それ以前の長い期間、人類は森林をはじめ自然環境の中で生きてきました。人類の長い営みを考えれば、人工的な環境を経験しているのは、0.01%にも満たないわずかな期間。急激に人工化した環境から、森林へ行くと自然と同調してリラックスするのは、身体が本来のあるべき姿に戻るからだと、多くの人類学者が言っているそうです。私たちは、遺伝子レベルで森の空気を欲しているのかもしれません。

2.欧米では森林療法に保険が適用される

日本で「森林浴」というキーワードが提唱されたのは、1980年代のこと。欧米には、もっと古くから森林を健康に生かす発想があり、特にドイツでは「クナイプ療法」という自然療法が、100年以上前から定着しています。
そのひとつに、自然の中を歩行する森林浴的な療法があり、リウマチや神経痛、不眠などの対症療法として、森での活動メニューを医師が処方し、国の健康保険が適用されるといいます。
一方、日本は欧米に比べると歴史は浅いですが、昨今、森林総研をはじめさまざまな研究機関で、森林浴の学術的な研究が行われています。多くの人が森林浴に出かけ、健康になって、結果的に医療費や、国の社会保険費を減らせたら・・・・・・国民みんながハッピーです。

3.科学的にもストレス低減効果が証明されてきている

森に行くと、気持ちがよく心身が癒されます。そんな森のパワーを、私たちは経験的に知っていますが、科学的にも少しずつ解明されつつあります。たとえば、森林浴にはストレス低減効果があることが、実証されてきています。
日本医科大学と森林総研の研究グループでは、日ごろ高いストレスにさらされているサラリーマン12人を選別し、実験を行いました。長野県飯山市内の森林に、2泊3日で滞在してもらいました。
1日目は雑木林で午後から2時間、2日目はブナ林とスギ林の遊歩道を2時間ずつ散策しました。血液を採取して、実験前と比較したところ、免疫力向上に役立つナチュラルキラー(NK)細胞の活性が上昇。2日目で平均26.5%、3日目で平均52.6%も上がったのです!
NK細胞を抑制しているのが、ほかでもないストレス。研究グループでは、NK細胞活性の上昇は森林浴により、ストレスが低減されていることを示唆していると考えています。

4.人は森を見て落ち着き、桜を見てワクワクする

では、なぜ人は森林浴で癒されるのか? その理由は複雑で、さまざまな要素が五感を刺激すると考えられています。
例えば、視覚だけでもリラックス効果が実証されています。森林総研は、パリの森林浴風景と満開の桜の風景を、被験者に90秒間見せたあと血液を採取しました。結果、パリの森林浴の風景を見た後で、血圧とヘモグロビン濃度が下がりました。落ち着いて、リラックスしている状態です。
桜の風景では、反対に脈拍数とヘモグロビン濃度が上がり、ワクワクした状態になることがわかっています。

5. 森の香り成分が空気をきれいにする

森の中にいるとすがすがしく、空気がきれいだと感じます。実際に、大気汚染の原因となるNO₂(二酸化窒素)の濃度を比較すると、森の中は都会よりも濃度が低いことがわかっています。この原因の一部に、森の香り成分が関係しているのです。
樹木が放出する香り成分が、大気汚染の原因物質NO₂(二酸化窒素)と空気中で結びつくと、分子同士が集まって大きな粒子となり地面に落ちます。その結果、二酸化窒素(NO₂)を無害化してくれるのです。つまり、森は、空気をきれいにする天然の浄化フィルターの働きをもっているのです。

森の力を身の周りにも

clearforest_01_L01この森の空気浄化メカニズムを応用しているのがエステーの「クリアフォレスト」です。空気浄化効果の高い香り成分(β-フェランドレン)を豊富に含む「トドマツ」の天然森林オイルを使用。排ガス成分である二酸化窒素(NO₂)の除去効果が高く、車用空気浄化剤として使われています。クリアフォレストの技術や効果はこちらをご覧ください。